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De materia celestial

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En las diferentes culturas que, a lo largo del tiempo, fueron desarrollándose por el entramado de islas minúsculas que componen los archipiélagos de Micronesia era habitual que en cada aldea hubiera una o varias construcciones cuyo uso compartían los miembros de la comunidad. Las más aparentes solían ser el centro de reunión del consejo que gobernaba el pueblo, generalmente formado por los habitantes de más edad. Las denominadas casas de hombres eran usadas por varones jóvenes a cargo de defender el lugar de posibles enemigos. Y también existían las llamadas casas de mujeres, donde éstas se recluían mientras les duraba la menstruación, al igual que por un periodo de tiempo tras dar a luz.

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Estas edificaciones comunes reciben el nombre de bai en Palaos, donde generalmente eran de dos tipos que se diferenciaban por su forma y los materiales empleados para construirlas. Unas solían estar situadas en el centro del pueblo y recibían la denominación de bai er a rubak cuando su función era servir de sede para el consejo de jefes, o bai er beluu si eran usadas para actos en los que participaba toda la comunidad. Las otras respondían al impronunciable nombre de bai er a cbeldechel, estaban situadas algo a las afueras del villorrio y en ellas se cobijaban los guerreros encargados de proteger a sus convecinos de posibles ataques llegados desde el exterior.

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Ambos tipos de construcciones, especialmente las primeras, estaban vistosamente decoradas, tanto interior como exteriormente. En ambas fachadas, anterior y posterior, así como en las vigas de madera sosteniendo la techumbre se exhibían leyendas locales palauanas o hechos mitológicos a la manera de jeroglíficos, mostrando curiosas similitudes con los del antiguo Egipto. Como no podía ser de otra manera, la mayor parte de las representaciones se asociaban con motivos marinos, lo que no es de extrañar en un pueblo cuya civilización está tan ligada al mar. Tampoco por casualidad, el tejado que cubría el bai, hecho con hojas de palma entrelazadas y que debía ser renovado cada cierto tiempo, presentaba el aspecto de una enorme canoa invertida.

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A pesar de que una buena parte de los palauanos mantienen una forma de vida bastante tradicional y que nuevos bai siguen levantándose, muy pocas de estas tradicionales construcciones han sobrevivido al paso del tiempo. El más antiguo de los que quedan en pie se encuentra en el pueblo de Airai, donde sus habitantes aseguran que fue fabricado hace más de doscientos años, aunque ha sido restaurado en diversas ocasiones desde entonces. A principios del siglo XX había tres edificaciones similares en ese mismo lugar, pero solo una de ellas permanece allí en la actualidad. Y, a pesar de los años transcurridos, sigue manteniendo su función original de ser sede y centro de reunión del consejo de jefes de la aldea.

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Otro bai interesante se encuentra en Koror, junto al Museo Nacional. En realidad se trata de una réplica construida hace unas décadas, pues el original fue pasto de las llamas con anterioridad. En su parte posterior, relata al visitante la desgraciada historia de Chuab, una diosa que fue lanzada a la Tierra cuando era niña. Echó raíces en nuestro planeta y pronto comenzó a crecer de forma desmesurada, de forma que los humanos que la alimentaban ya no tenían escaleras lo suficientemente largas como para seguir haciéndolo. Acumularon entonces arena, construyendo con ella una enorme colina, pero ni aun así alcanzaban su boca. Desesperados, decidieron entonces quemar a Chuab y su cuerpo calcinado quedó dividido en trozos que cayeron al océano formando el archipiélago de Palaos. Cuyas pequeñas islas no son, por tanto, más que pedazos de materia celestial, algo que no extraña al viajero a tenor de su enorme belleza.

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