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Valencia de Alcántara

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Con una superficie de 594,83 kilómetros cuadrados, Valencia de Alcántara ocupa la trigésimo novena posición entre los más de ocho mil municipios españoles existentes en la actualidad por extensión. Situado al oeste de Extremadura, ejerce el papel de frontera, delimitada en buena parte de su superficie por el río Sever, con el vecino estado luso. Con una población que actualmente no alcanza los cinco mil setecientos habitantes, presenta una densidad poblacional de 9,58 habitantes por kilómetro cuadrado, tasa que no deja lugar a dudas sobre el despoblamiento que vive el término municipal.

Acerca de su pasado existen aún numerosas confusiones. Desde que a mediados del siglo XIX la investigación histórica empezara a ponerse de moda en España, siempre con mayor voluntad que criterio, los equívocos respecto a esta población no han hecho más que incrementarse. Llevados por el entusiasmo y la falta de rigor, numerosos estudiosos, locales la mayoría de ellos, han intentado demostrar el pasado romano de la localidad sin demasiados argumentos. Si tenían constancia de un puente con sillares, tenía que ser romano sin duda. Si había un acueducto, su origen debía de estar en el Imperio. Fuentes, calzadas, ruedas presuntamente de molino, no podían más que formar parte de aquellos tiempos en que las legiones de Escipión derrotaron a los animosos lusitanos.

Nada más lejos de la realidad. La única población de la que se tiene constancia como realmente romana en las inmediaciones es Ammaia, en la actualidad en territorio luso. No quiere esto decir que en el término municipal de Valencia de Alcántara no existieran villas como la de Albarragena que, en mayor o menor medida, han ido dejando su legado poco a poco. Pero una población como tal probablemente no existió hasta tiempos musulmanes, cuando fue fundado el castillo que casi con toda seguridad dio origen a la localidad.

Los equívocos en torno al patrimonio valenciano-alcantarino comenzaron pues hace casi doscientos años y han continuado hasta la actualidad. Afortunadamente, algunos investigadores, generalmente foráneos, han dedicado sus esfuerzos a la tarea de desfacer entuertos e intentar aclarar, de una vez por todas, el origen del inmenso patrimonio local. Porque Valencia de Alcántara no necesita para nada de un presunto y erróneo origen romano para presumir de su enorme legado, ése que la sitúa a la altura de casi cualquier municipio que en el estado español ha sido. Los interesados tenéis aquí algunos ejemplos.

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Prehistoria: No cabe duda alguna de que Valencia de Alcántara estuvo poblada desde muy antiguo. Buena prueba de ello es el enorme patrimonio megalítico que almacena su término municipal. Dólmenes como los de La Zafra, los del Cajirón, El Mellizo o el fabuloso Tapias I merecen ser destacados a nivel mundial. Así hasta más de cuarenta, que en su conjunto han sido declarados Bien de Interés Cultural con la categoría de Zona Arqueológica. Pero la Prehistoria en el término municipal de Valencia de Alcántara no se limita a ello y en él se han hallado diversas muestras de pinturas rupestres esquemáticas, así como al menos un ejemplo de círculo de piedras que, según todos los indicios, podría tratarse de un crómlech. Incluso existen varios castros, entre los que destaca el conocido como El Jardinero.

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Periodo paleocristiano: Tras un probable poblamiento durante el periodo romano, aunque hasta la actualidad no se han encontrado otros restos que los de algunas villas, las evidencias de población continúan en el periodo paleocristiano. En este caso nos han llegado a través de tumbas antropomorfas o lagares, suerte de molinos primigenios, como los encontrados en el valle de San Benito.

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Castillo: La fecha exacta de la fundación de Valencia de Alcántara se desconoce puesto que no hay constancia de ella en archivo alguno, al menos entre los estudiados hasta la fecha. Pero es muy probable que el germen a partir del cual se desarrollara la población, al menos tal y como la conocemos hoy día, fuera su castillo. Y es más que posible que éste sea de origen árabe y anterior al siglo XIII, cuando la villa fue conquistada por la Orden de Alcántara según consta en diversos documentos. Muy posiblemente, pues, el origen de Valencia de Alcántara no es romano, tal y como se apresuraban a afirmar erróneamente diversos expertos, sino más bien musulmán a su pesar.

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Barrio Gótico: Declarado Bien de Interés Cultural con la categoría de Conjunto Histórico, se conoce como Barrio Gótico a lo que fue el casco antiguo de la Valencia de Alcántara medieval. Algunos le añaden el apelativo de Judío, erróneamente pues la presencia de fieles de este credo en la población fue más bien minoritaria. Lo forman diversas calles que muestran al visitante decenas de características portadas ojivales y retrotraen a lo que era la villa en el siglo XV.

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Sinagoga: La edificación más característica del Barrio Gótico es probablemente la Sinagoga, aunque existen dudas más que razonables de que realmente lo fuera. En su obra El Patrimonio Artístico de Valencia de Alcántara, los historiadores Bartolomé Miranda Díaz y Dionisio Á. Martín Nieto demuestran que esta construcción era en realidad la Casa de la Carnicería local, más tarde rediseñada y reconvertida en matadero, y que la auténtica sinagoga se encontraba en otro lugar. Aun así, se trata de una interesante muestra arquitectónica barroca.

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Iglesias: En la actualidad existen tres iglesias en la población, aunque en el pasado había una más, dedicada a la advocación de Santiago, que fue destruida por los propios vecinos durante una invasión portuguesa. La más interesante de ellas es la iglesia de Nuestra Señora de Rocamador, declarada Bien de Interés Cultural con la categoría de Monumento, aunque hay que mencionar también la iglesia de la Encarnación, del siglo XV. Existían además tres conventos: el de San Pedro, situado en la pedanía de San Pedro de los Majarretes y del que permanece la iglesia, mientras que el claustro ha sido reconvertido en restaurante; el de Santa Ana, que funcionó como escuela durante décadas y cuya iglesia presenta una interesante portada; y el de San Francisco, actualmente en manos privadas.

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Ermitas: Las ermitas construidas en el término municipal de Valencia de Alcántara a lo largo del tiempo superaron la veintena. La mayor parte de ellas fueron derruidas, están en estado de ruina o pasaron a manos privadas, siendo usadas incluso como almacén de aperos. Las dos más carismáticas están situadas sobre sendas colinas cercanas a la población, de la que ofrecen buenas vistas al visitante. Se trata de la ermita de Valbón, del siglo XVI y que un grupo de entusiastas locales intenta evitar su ruina definitiva, y la ermita de los Remedios, donde se celebra el culto a la Virgen homónima, patrona local.

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Plaza de la Constitución: Todavía sede de parte del mercado local, celebrado cada lunes, la Plaza de la Constitución está presidida por el edificio del Ayuntamiento, obra de la primera mitad del siglo XVII, aunque muy reformada posteriormente. Enfrente de él se sitúa un lateral de la iglesia de la Encarnación, mientras que los otros dos extremos los ocupan una serie de edificaciones que sirvieron como Ayuntamiento y como cárcel con anterioridad y el mercado de abastos, respectivamente. A destacar el pavimento de la plaza, de claro aroma lusitano.

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Puentes: Entre los al menos cuatro o cinco puentes que existían en torno a la villa de Valencia de Alcántara en tiempos pasados, quedan todavía dos que pueden considerarse históricos. Ambos llevan colgados la divisa de romanos, como era de esperar, pero según todos los indicios tal afirmación no es más que una leyenda. En la obra mencionada anteriormente, los investigadores Bartolomé Miranda Díaz y Dionisio Á. Martín Nieto desvelan que la construcción del denominado Puente de Abajo tuvo lugar en 1622. Mientras que al conocido como Pontarrón de los Garabíos, hoy día en un estado que amenaza ruina total, lo sitúan en torno al siglo XVI o quizás en la primera parte del XVII.

Fuentes: En el término municipal de Valencia de Alcántara han existido tradicionalmente numerosos suministros de agua en forma de fuentes, abrevaderos o incluso un acueducto de considerable longitud. Como no podía ser de otra manera, la mayor parte de ellos son considerados de origen romano incluso hoy día. Nada más lejos de la realidad. La muy atractiva fuente de Monroy no debe ser anterior, en su versión actual, al siglo XVIII, mientras que el acueducto, como lo demuestran de manera fehaciente Bartolomé Miranda Díaz y Dionisio Á. Martín Nieto en su estudio, es una obra de finales del siglo XVI.

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La Campiña: Así se denomina en Valencia de Alcántara a un puñado de pedanías situadas entre el núcleo principal de población y la frontera con Portugal. Insertas en un entorno pintoresco, a pesar del terrible incendio que asoló la zona en 2003, todas ellas tienen una personalidad propia, aunque no destaquen por interesantes muestras de arquitectura popular. Sin embargo, poblaciones fronterizas como Jola o de larga historia como San Pedro de los Majarretes merecen una visita.

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Sierra de San Pedro: Además de su atrayente patrimonio cultural, el municipio de Valencia de Alcántara destaca también por un patrimonio natural de considerable interés. Buena prueba de ello es la Sierra de San Pedro, de abundante y llamativa flora y fauna. A pesar de que otras áreas, incluso en la misma Extremadura, se lleven la fama, ésta es probablemente la zona de bosque mediterráneo mejor conservada que existe a nivel mundial.

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Tajo Internacional: Esta porción de territorio fronterizo a ambos lados del río Tajo ha sido reconocida recientemente con la calificación de Reserva de la Biosfera por la UNESCO. Aunque el término municipal de Valencia de Alcántara no llega hasta el Tajo, sí que cubre el margen derecho del río Sever, afluente del anterior que también forma parte de la zona protegida. El bosque de ribera existente en sus orillas hace al visitante sentirse parte de un territorio mucho más septentrional que éste.

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Festejos populares: Y si Valencia de Alcántara destaca tanto por su patrimonio cultural como por el natural, el costumbrista no se queda atrás. Numerosos festejos populares se celebran a lo largo del año, con amplia participación por parte de la ciudadanía. Destacan entre ellos el día de San Isidro, romería popular que se desarrolla en las calles de la localidad cada quince de mayo y está declarada Fiesta de Interés Regional de Extremadura. La celebración de la Cruz de Mayo tiene lugar cada día tercero de ese mes, cuando las calles de la población amanecen decoradas con floreadas cruces. Un par de días antes se celebran Los Mayos, tradición ancestral que denuncia ciertos sucesos en tono satírico. Y el primer fin de semana de agosto se conmemora un evento histórico, que tuvo lugar a finales del siglo XV, en la denominada Boda Regia, también Fiesta de Interés Regional de Extremadura. Si hacéis coincidir vuestra visita con alguna de estas fechas, seguro que no os sentiréis decepcionados.

Gastronomía: Como no podía ser de otra manera, el municipio valenciano-alcantarino no se queda atrás en temas gastronómicos y ofrece numerosos platos típicos que, a buen seguro, harán las delicias del visitante. Generalmente suelen ser contundentes como, por ejemplo, la chanfaina, suerte de guiso hecho con vísceras del cerdo condimentadas con pimentón. O el buche, quizás el plato más tradicional entre los locales, también derivado de los productos del cerdo. Tampoco faltan recetas más dulces, como los denominados fritos borrachos o los bollos de Pascua, dulce tradicional de la zona. Buen provecho.

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